Contemporary French Civilization

Shattering the middle ground: violence and the imperatives of reportage in Félix Fénéon’s Nouvelles en trois lignes

Contemporary French Civilization (2019), 44, (4), 311–331.

Abstract

Félix Fénéon’s Nouvelles en trois lignes are a selection of witty and darkly subversive rewritings of news agency reports which he produced for a column appearing in the daily newspaper Le Matin in 1906. Although Fénéon was principally known to belle époque readers for his art criticism, these faits divers are notable for their highly distinctive treatment of the aporia of violence. Situating the Nouvelles en trois lignes in the long wake of the 1894 Procès des Trente, this article firstly explores the subtle ways in which these texts reflect pervasive anxieties about militant anarchism and the extension of criminality into new geographical and social milieux. Secondly, adopting a word-and-image approach, it contends that Fénéon’s implicit emphasis on the difficulty of accounting for violence in verbal terms merits comparison with features of the graphic art of his contemporary Félix Vallotton, arguing that both artist and writer present an acerbic critique of an emergent journalisme d’information and the values of reportorial objectivity.

Rédigées pour une rubrique paraissant dans le quotidien Le Matin en 1906, les Nouvelles en trois lignes de Félix Fénéon sont constituées de textes provenant de la réécriture satirique et subversive de dépêches d’agence. Bien que Fénéon fût principalement connu auprès du lectorat de la Belle Époque en qualité de critique d’art, ces faits divers se distinguent par un traitement singulier de l’aporie de la violence. Tout en insistant sur l’importance du Procès des Trente de 1894 pour une analyse des Nouvelles en trois lignes, cet article évalue la grande subtilité avec laquelle ces textes brefs se font l’écho d’une inquiétude généralisée à l’égard de l’anarchisme militant et de l’extension de la criminalité dans de nouveaux secteurs géographiques et sociaux. Deuxièmement, en adoptant une approche à la fois textuelle et visuelle, cet article soutient que la mise en évidence par Fénéon de la difficulté de rendre compte verbalement de cette violence peut être rapprochée de certains aspects de l’œuvre graphique de son contemporain Félix Vallotton. Tous deux, en effet, effectuent une critique acerbe de la presse à grande diffusion et des prétentions à l’objectivité du journalisme, en plein développement à cette époque.

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Works cited

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Kerr, Greg