Bulletin of Hispanic Studies

The Use of –ra and –se Past Subjunctive Forms in Educated Written Spanish

Bulletin of Hispanic Studies (2016), 93, (8), 821–841.

Abstract

The forms –ra and –se, almost without exception, are interchangeable variants of the Spanish past subjunctive. Less equal is their modern distribution, in which –ra enjoys a sizeable advantage, particularly in speech, in the parts of the Spanish-speaking world where it has been empirically studied. This study examines the current frequency of these forms in the writing of educated native speakers in the capital cities of 20 Spanish-speaking countries, thus allowing for a comprehensive geographic perspective of –ra/–se heretofore nonexistent. Other synchronic and diachronic studies of this phenomenon are reviewed, their data in some cases compared with those of the present study. Such considerations not only permit insight into shifts in the distribution of –ra/–se over time, but reveal current contrasts in their use depending on variables such as spoken versus written language, different genres and registers employed in the written word, the sex of the writers, the existence of both subjunctive and non-subjunctive uses in the data, and, perhaps most importantly, dialectal differences.

Las formas –ra y –se, casi sin excepción, son variantes intercambiables del imperfecto del subjuntivo en español. Menos igual es su distribución moderna, en la cual –ra lleva una ventaja considerable, sobre todo en el habla, en las zonas del mundo hispanohablante donde se ha estudiado de modo empírico. Este estudio examina la frecuencia actual de estas formas en la escritura culta de hablantes nativos en veinte capitales de países de habla española, proporcionando así una perspectiva geográfica comprensiva de –ra/–se inexistente hasta la fecha. Otras investigaciones sincrónicas y diacrónicas de este fenómeno se reseñan, y en algunos casos sus datos se comparan con los del estudio actual. Dichas consideraciones no sólo permiten apreciar los cambios habidos en la distribución de –ra y –se con el paso del tiempo, sino que revelan contrastes actuales en su uso dependiendo de distintas variables como el lenguaje oral frente a su versión escrita, los distintos géneros y registros empleados en la palabra escrita, el sexo de los escritores, la existencia en los datos de usos subjuntivos así como no subjuntivos y, tal vez de mayor importancia, las diferencias dialectales.

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Sorenson, Travis