Labour History Review

Shifting Sands: Changing Interpretations of the History of German Communism

Labour History Review (2003), 68, (1), 11–31.

Abstract

This article examines the historiography of the German Communist Party in the Weimar years. The subject is of general interest because of Communism's importance to German and world history. The article focusses on two central problems: KPD relations with the Communist International and with the Social Democrats. Debates on these topics began before 1933, but intensified during the Cold War. Until 1989, the historiography was marked by dichotomy between Western and Eastern accounts. Western historians increasingly emphasized the Comintern's strategic importance to KPD direction and its Stalinization. Eastern historians were directed by the state, leading to distortion and falsification. East German writing also occasionally indicated useful avenues for research. By the 1990s, the foundations had been laid for local studies. Although these have been used to assert Stalinization's Germanic roots, this argument is dubious.

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R. Leviné-Meyer, Inside German Communism, London, Pluto Press, 1977, p. 46. Inside German Communism 46 Google Scholar

It should be made clear that this article deals with the KPD 1919-33 and does not pursue the later fortunes of German Communism. The sheer volume of writing on the KPD dictates that the essay approaches the literature in an illustrative way. Useful sources providing a detailed critical bibliography are: E. Collotti, Die KPD 1918-1933. Ein bibliographischer Beitrag, Milano, Feltrinelli, 1961; H. Weber, Kommunismus in Deutschland, 1918-1945, Darmstadt, Wissenschaftliche Buchgesellschaft, 1983; J. Becker and H. Jentsch, ‘Divergenzen zur Historiographie über die rolle der KPD in der Weimarer Republik’, Beiträge zur Geschichte der Arbeiterbewegung (BzGA), 32, 3, 2000; H. Weber, ‘Zehn Jahre historische Kommunismusforschung. Leistungen, Defizite, Perspektiven’, Vierteljahrshefte für Zeitgeschichte, 50, 4, 2002; see also the website http://home.t-online.de/home/ulrich.eumann Google Scholar

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The SED argument was consistent with a strand in Western historiography which also portrayed the SPD as largely responsible for Weimar's failure, though for different reasons. For example, the respected Social Democratic historian, Heinrich August Winkler, criticized the SPD for not developing its influence outside working class milieux and transforming itself into a ‘people's party’: H. A. Winkler, Von der Revolution bis zur Stabilisierung. Arbeiter und Arbeiterbewegung in der Weimarer Republik 1918-1924, Berlin, Dietz Nachfolger, 1984. Google Scholar

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The RFB's Austrian equivalent, the Schutzbund, is better served, both in terms of the Schutzbundler's history in Austria and in terms of their fate in the USSR; see the bibliography in B. McLoughlin, H. Schafranek and W. Szevera, Aufbruch, Hoffnung, Endstation. Österreicherinnen und Österreicher in der Sowjetunion 1925-1945, Wien, Verlag für Gesellschaftskritik, 1997. Google Scholar

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Croucher, Richard