Francosphères

When the Cité Brings out the Files!

French National Identity, Suburban Cultural Practices and Peripheral Archives in Postcolonial France

Francosphères (2014), 3, (1), 63–80.

Abstract

This article reflects on the complex notion of the archive and examines the contribution made by suburban cultures in postcolonial France in establishing a different perspective on nation and identity. Since the 1990s, cultural and political characterisations of the suburbs have mainly conveyed an image of the multiethnic housing estates as menacing spaces endangering the cohesion and integrity of France and Frenchness. Through analysis of archival material collected in the suburbs, the article proposes a cultural studies reading of France's national identity crisis, one that posits the archive as a tool to explore suburban cultural practices of banlieue residents. The article concentrates on the creation of an original CD album entitled, On sort les dossiers, conceived in the commune of La Courneuve outside Paris. Positing that archives are apt to take original forms, it demonstrates that in this CD, which functions like an archive, the insistence of the texts on the lived experience of the inhabitants, their cultural practices, and their memories and politics deal with space, culture, and politics in a way that refigures the differentialist dominant discourse on the erosion of national identity. Even though restricted in terms of the audiences reached, these subversive musical files represent a precious record that allows us to challenge the dominant discourse of the banlieue crisis and helps both to broaden and to re-imagine concepts of national identity in a postcolonial, multi-cultural France.

Cet article interroge la notion complexe d'archive et examine la contribution des cultures suburbaines dans la France postcoloniale établissant une perspective différente sur les concepts de nation et d'identité. Depuis les années 1990, les représentations culturelles et politiques des banlieues ont reflété une image menaçante des espaces suburbains pour la cohésion et l'intégrité de la France et de la francité. A travers l'analyse de matériaux d'archive collectés en banlieue, cet article propose une lecture inspirée par les cultural studies de la crise d'identité nationale, qui pose l'archive comme un outil pour explorer les pratiques culturelles des habitants des cités. L'article se concentre sur la création d'un album CD intitulé, On sort les dossiers, réalisé dans la commune de La Courneuve près de Paris. Postulant que l'archive est susceptible de prendre des formes originales, il montre que ce projet d'enregistrement fonctionne comme une archive où l'insistance des textes sur l'expérience vécue des habitants, leurs pratiques culturelles et la dimension politique de ces dossiers, traitent de l'espace, de la culture, de l'histoire et de la politique d'une manière qui reconfigure le discours dominant différentialiste sur l'érosion de l'identité nationale. En dépit de la limite de leur impact, ces dossiers musicaux subversifs représentent un enregistrement précieux de l'identité nationale qui défie les cadres établis du discours de la crise des banlieues et permet à la fois d'élargir et de ré-imaginer les conceptions de l'identité nationale dans une France postcoloniale, multiculturelle.


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Levasseur, Bruno