Contemporary French Civilization

Beyond transparency and reflection: using the media critically in the study of French civilization

Contemporary French Civilization (2016), 41, (3-4), 409–423.

Abstract

Newspaper and magazine articles, television news broadcasts, and radio programs are invaluable tools for the study of French civilization, especially in an era witnessing the ever-increasing online availability of a wide variety of media contents. However, in general, too little critical attention is paid to the intrinsic nature and specificities of media productions by the scholars and teachers who use them. In response, I propose the re-examination of two dominant, interconnected assumptions regarding the media, which are based on communication theorist Denis McQuail’s “the media as a mirror” and “the media as a window” models – one sees the media as merely a reflection of the society it informs, and the other posits a transparency of the media.

I also advocate for a contextualized approach to media materials which rests on three major theoretical and methodological frameworks: the history of the media, as practiced by Pierre Albert, Fabrice d’Almeida, Christian Delporte, and many others; the socioeconomic critique of the media developed primarily by Pierre Bourdieu and Serge Halimi in the 1990s; and Régis Debray’s médiologie, which encourages us to study the effect of tools and vehicles of transmission, including mass media, on messages and representations. This approach recognizes the centrality of issues such as economic ownership and media culture, refuses to consider media outlets as simple and easily ignored purveyors of content, and views their productions as constructs whose relation with reality and society is complex and multidimensional.

Journaux, magazines, émissions de télévision et de radio constituent de précieux outils pour l’étude de la civilisation française, de nos jours plus que jamais, grâce notamment aux facilités d’accès aux contenus en ligne. Cependant, les universitaires et enseignants ne reconnaissent pas toujours l’importance de la nature intrinsèque et des spécificités des productions médiatiques qu’ils utilisent. Je propose en réponse de réexaminer deux présupposés complémentaires et largement partagés au sujet des médias basés sur le modèle du “miroir” et celui de la “fenêtre,” pour reprendre les termes du théoricien de la communication Denis McQuail – selon le premier, les médias ne sont qu’un reflet de la société qu’ils informent, et le second attribue aux médias la transparence comme caractéristique principale. L’approche que je préconise permet de replacer les médias et leurs contenus dans divers contextes. Elle s’appuie sur trois cadres théoriques et méthodologiques: l’histoire des médias telle que la pratiquent Pierre Albert, Fabrice d’Almeida, Christian Delporte et bien d’autres; la critique socio-économique des médias développée principalement par Pierre Bourdieu et Serge Halimi dans les années 1990; et la médiologie de Régis Debray qui nous encourage à étudier les effets des outils et véhicules de transmission, y compris les médias, sur les messages et les représentations.

Cette approche reconnaît comme fondamentales des questions telles que celles de la propriété économique et de la culture médiatique, refuse de considérer les différents médias comme de simples fournisseurs de contenus, et envisage les productions médiatiques comme des constructions entretenant une relation complexe et multidimensionnelle avec la société et la réalité.

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Dalle, Matthieu