Contemporary French Civilization

Beyond wine: American aphids in French soil and revolutionary uprisings in a glass

Contemporary French Civilization (2017), 42, (3-4), 409–428.

Abstract

This article examines how phylloxera, an aphid from the United States that destroyed most of France’s wine crop in the second half of the nineteenth century, is linked to the current trend of “natural wine” in France. I tell the story of how the aphid’s attack on wine was construed as a veritable attack on Frenchness itself, and how the French recourse to Louis Pasteur and nineteenth-century scientific authorities in an attempt to counter the aphid altered the general viticultural landscape, the way that wine was perceived, and even how it tastes today. The account concludes with my personal experience as a natural wine importer in the early 2000s, detailing an unorthodox Air France flight to the United States. Along the way, I explain how the natural wine movement constitutes a second reaction to the French reaction to phylloxera, how the movement fights market forces and consumerism, and, ultimately, how the movement is meaningful in a way that goes beyond wine itself.

Cet article examine la relation entre le phylloxera, un puceron venu des États-Unis qui a détruit la plupart des vignobles français dans la deuxième moitié du XIXe siècle, et la tendance récente du “vin naturel” en France. J’explique comment l’attaque du puceron sur le vin a été conçue comme une attaque à l’encontre de l’identité française elle-même, et comment le recours des Français à Louis Pasteur et à d’autres autorités scientifiques pour tenter d’éradiquer le puceron a fini par transformer le paysage viticole en général, la façon dont le vin était perçu, et même le goût qu’il a aujourd’hui. Le récit se conclut par mon expérience personnelle comme importateur de vin au début des années 2000 et par une anecdote portant sur un vol Air France peu orthodoxe entre la France et les États-Unis. Ce faisant, j’explique comment le mouvement “vin naturel” constitue une seconde réaction après la réaction française au phylloxera, comment le mouvement lutte contre les forces du marché et le consumérisme et, en fin de compte, comment l’importance du mouvement dépasse aujourd’hui celle du vin.

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Parker, Thomas