Contemporary French Civilization

Rules of play: visual argumentation and social mediation in postcards by Salomon Assus (1850-1919) in colonial Algeria

Contemporary French Civilization (2013), 38, (3), 277–304.

Abstract

This article examines the properties of the game as an instrument of argumentation and mediation between the Arabs and the Jews in selected postcards by Algerian illustrator and caricaturist Salomon Assus (1850-1919). Beneath the incongruity of two leisurely scenes depicting Algerian Muslims and Algerian Jews "playing" together, I argue that Assus promotes an open, ongoing dialogue in favor of their emancipation. I draw upon the works of French sociologist Roger Caillois on the classification of games and American scholar Paul Armstrong on the politics of play to highlight the main social, cultural, and religious differences that are being mediated, as well as the political argument visually presented in each postcard. I evaluate the validity and appropriateness of each argument in the political context of the time while emphasizing Assus's productive use of game imagery to defuse tensions, and demonstrate the socializing capacity of play seeking engagement over resolution and reconciliation over combat.

Cet essai examine les propriétés du jeu en tant qu'instrument d'argumentation et de médiation entre les arabes et les juifs dans quelques cartes postales choisies de Salomon Assus, illustrateur et caricaturiste algérien (1850-1919). Je démontre que derrière l'incongruité de deux scènes en apparence récréatives et représentant des juifs et des musulmans algériens "jouant" ensemble, Assus encourage un dialogue ouvert et continu en faveur de leur émancipation. Je m'inspire des travaux du sociologue français Roger Caillois sur la classification des jeux et de Paul Armstrong sur la politique du jeu pour souligner les principales différences sociales, culturelles et religieuses qui sont arbitrées, ainsi que l'argument politique visuellement transposé dans chaque carte postale. J'évalue la validité et la pertinence de chaque argument dans le contexte politique de l'époque tout en accentuant chez Assus l'utilisation productive de l'imagerie du jeu pour apaiser les tensions et démontrer la valeur socialisante du jeu qui privilégie l'engagement à la résolution et la réconciliation au combat.

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Agosta-Ives, Valérie