Contemporary French Civilization

The politics of provocation: Charlie Hebdo, then and now

Contemporary French Civilization (2016), 41, (2), 167–195.

Abstract

This essay asks what has changed in the relationship between Charlie Hebdo and the French state. In its first incarnation as the May ’68-influenced Hara-Kiri Hebdo, the paper assailed all figures of authority and used a questionable “second-degree” humor in its treatment of the oppressed, notably women and immigrants. At this time, Charlie proved to be a thorn in the side of the French political and military elites and was prosecuted accordingly. Religion became a major target for Charlie in the late 1970s with the arrival of a new pope and the Iranian (Islamic) Revolution. When Charlie Hebdo resurfaced in the 1990s, it underwent a change in personnel and outlook, adhering more closely to a political line. Since 9/11, the paper has conducted a relentless critique of Islam and Islamism, citing French secular freedoms as defense. Analysis of Charlie’s anticlerical satire in differing historical, social, and political contexts highlights the ways in which the paper has shifted from establishment bugbear to champion of “Republican” values.

Cet essai se propose d’analyser l’évolution de la relation entre Charlie Hebdo et l’État français. Dans sa première incarnation post-Mai 68, période du titre Hara-Kiri Hebdo, les représentants de toutes les autorités sont mis sous les feux de la critique, le journal recourant à un humour “au second degré” parfois douteux dans son traitement des couches défavorisées, notamment les femmes et les immigrés. Charlie, à cette époque, joue un rôle de poil à gratter vis-à-vis des élites politiques et militaires françaises, et se trouve plusieurs fois poursuivi en justice. C’est seulement à la fin des années 1970 que la religion devient une cible majeure pour l’hebdomadaire au moment de l’élection d’un nouveau pape (1978) et de la Révolution (islamique) iranienne (1979). Quand il refait surface dans les années 1990, après avoir cessé de paraitre en 1981, Charlie s’est restructuré, et adhère plus étroitement à une ligne politique. A partir de 2001, le journal critique sans relâche l’islam et l’islamisme, en défendant notamment le principe de laïcité. L’évaluation de la satire anticléricale de Charlie dans ces différents contextes historiques, sociaux et politiques met en évidence la façon dont le journal, autrefois croquemitaine de l’establishment, est peu à peu devenu le champion des valeurs “républicaines.”

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McGrogan, Manus