Contemporary French Civilization

Managing the media, the music and 'métissage': compromise in the music of Faudel and Magyd Cherfi

Contemporary French Civilization (2011), 36, (1-2), 97–111.

Abstract

This article examines the various and complex ways in which ethnicity and cultural hybridity ('métissage'), can manifest themselves in popular music by analysing the musical output of two French artists of Algerian origin, Faudel and Magyd Cherfi. Despite their essentially similar backgrounds, these artists draw upon their multicultural heritage to very different ends and effects. Faudel and Cherfi offer an interesting comparison, with the former considered more commercial and the latter, more marginal. Charting their career progressions in reference to changes in their musical style reveals the conflicts that can arise when artists try to mediate between commercial and artistic factors, whilst also striving to showcase a clear sense of musical direction and identity. Often, in the case of ethnic minority artists who draw upon that marginality in their music, real life identity and musical identity become intricately interlinked, but an analysis of Faudel's and Cherfi's music suggests that elements that endow songs with musical identity cannot be unequivocally accepted as direct reflections of artists' own sense of identity. Situating the songs of these artists against the backdrop of the highly mediatised society of which they are a commodity, this article argues that the end product received by listeners may be far removed from its artist's initial inspiration. The resulting piece of music aired on the radio is invariably a carefully crafted composition of compromises, contradictions and conflicts.

Cet article traite les manières variées et complexes dans lesquelles l'ethnicité et le métissage peuvent se manifester dans la musique populaire en analysant la musique de deux artistes français de l'origine algérienne, Faudel et Magyd Cherfi. Originaires tous les deux, d'un milieu similaire, ils puisent néanmoins dans leur héritage multiculturel d'une manière très différente. Faudel et Cherfi offrent une comparaison intéressante, le premier étant plus commercial, et ce dernier, plus marginal. En traçant la progression des carrières des deux artistes, en faisant référence aux changements pertinents dans leur style musical, on peut voir les conflits qui peuvent se manifester lorsqu'un artiste tente de négocier entre les éléments commerciaux et artistiques, tout en s'efforçant d'exposer un sens d'identité musicale évidente. Souvent, avec des artistes minoritaires dont la musique tire sur leur ethnicité, l'identité de soi et l'identité musicale deviennent intimement liées. Cependant, une analyse de la musique de Faudel et Cherfi suggérerait que les divers éléments qui accordent l'identité musicale à une chanson ne peuvent pas être acceptés comme le reflet du sens de l'identité que l'artiste porte sur lui-même. En considérant ces artistes sur fond d'une société médiatisée, dont ils sont un produit, cet article propose que le produit final qu'on reçoit en tant qu'auditeur puisse différer énormément de l'idée initiale que l'artiste avait en tête. La musique qui passe finalement à la radio est souvent une composition, soigneusement créée, de contradictions, de conflits et de compromises.

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Sutcliffe, Ellie