Contemporary French Civilization

Molotov-Ribbentrop-Aragon: the Nazi-Soviet pact, French newspapers, and the French Communist Part

Contemporary French Civilization (2020), 45, (1), 103–125.

Abstract

This article explores how Louis Aragon became the symbol for the reaction of the French Communist Party (PCF) to the August 1939 pact of non-aggression between the USSR and Nazi Germany. The party’s support for the pact, as this article contends, serves as a case study in the tension between patriotism and internationalism within the PCF. Through a comprehensive overview of both major and partisan French newspapers from the period, this article shows that the party’s reaction to the pact (spearheaded by Aragon) served as a flashpoint in which the PCF’s loyalty to Stalin and Soviet foreign policy led to its rejection by the broader public and the French political establishment, which at that time, exhibited a profound concern for national interests and patriotic unity among French citizens. This episode, as this article argues, is emblematic of the party’s often competing loyalties to French national interests and symbols, on the one hand, and to those of the Soviet Union and international communism on the other. The article concludes with reflections on how the pact and the continued controversy around it had an impact on Aragon’s postwar writing.

Signé le 23 août 1939, le pacte de non-agression entre l’Union soviétique et l’Allemagne nazie est soutenu par le Parti communiste français. L’écrivain Louis Aragon devient le chantre de ce soutien hautement controversé. La réaction du PCF (conduit largement par Aragon) a amené son rejet par l’ensemble du corps politique français, y compris de nombreux communistes. Par un examen compréhensif des quotidiens français de l’époque (surtout la presse partisane), cet article explore le rôle central d’Aragon dans cet épisode, moment emblématique de la double loyauté du PCF envers, d’un côté, la France et ses symboles révolutionnaires et, de l’autre, l’URSS et le communisme international. Cet article montre en conclusion comment les tensions politiques autour du pacte germano-soviétique ont influencé le travail d’Aragon dans l’après-guerre.

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Sobanet, Andrew