Bulletin of Hispanic Studies

Medicine, Madness and Writing in La vorágine

Bulletin of Hispanic Studies (2010), 87, (1), 89–108.

Abstract

This essay explores the ways in which medical discourse regarding mental illness and racial degeneration shapes the portrayal of madness and the act of literary creation in José Eustasio Rivera's La vorágine (1924). The medical lexicon of neurasthenia and eugenic theory that is used to depict the protagonist Arturo Cova's mental unravelling also reveals Rivera's concern for his own health and, metaphorically, for that of the Colombian nation. While insanity leads to Cova's demise in the depths of the jungle and raises doubts about the well-being of the Colombian body politic, it simultaneously serves as a catalyst for literary creation: the lyrical power of the untamed Latin American wilderness can only be evoked by the similarly unruly ramblings of a madman. This piece examines Rivera's personal familiarity with medical ailments at the turn of the twentieth century and the ways in which he appropriates medical discourse to forge a new way of writing about Latin America.

Este ensayo examina el papel del discurso médico sobre la enajenación mental y la degeneración de la raza en la presentación de la locura y la creación literaria en La vorágine (1924) de José Eustasio Rivera. El léxico médico sobre la neurastenia y la eugenesia que se usa para describir el desvío mental del protagonista Arturo Cova también revela la preocupación de Rivera por su propia salud y metafóricamente por el bienestar del pueblo colombiano. La locura del protagonista resulta en su extravío en la selva amazónica y, a otro nivel, suscita dudas sobre el futuro de Colombia. Paradójicamente, la locura sirve como estímulo literario autóctono: 'el poeta' Cova logra expresar la fuerza lírica de la selva latinoamericana sólo a través de su locura. Este artículo indaga el conocimiento de Rivera de las teorías científicas de la época y la manera en que éste las emplea para innovar la literatura latinoamericana.

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Rogers, Charlotte