Contemporary French Civilization

Daniel Guérin’s La Peste brune: reports from Nazi Germany

Contemporary French Civilization (2020), 45, (1), 27–46.

Abstract

Journalist and activist Daniel Guérin (1904–1988) traveled twice to Germany in the months surrounding Hitler’s appointment as chancellor on 30 January 1933. This essay traces the emergence of his first-hand accounts of the “new Germany” in the left-wing French press in 1932 and 1933. Touring Germany on foot and by bicycle before and after the Nazi seizure of power, Guérin remained close to German youth culture, which he saw being absorbed into the machinery of the Nazi state, and to the collapsing German workers’ movement. His investigative articles on the rise of Nazism in Germany were part of a larger trend in the interwar French press, but his accounts are unique among grands reportages of the period. As Guérin documented changes in daily German life under an authoritarian regime, he also urgently warned his socialist and communist readers that the fascist tide was at the gate – and that only a unified French left could halt its advance.1

Daniel Guérin (1904–1988), journaliste militant de gauche, a effectué deux séjours en Allemagne dans les mois qui ont précédé et suivi l’accession d’Hitler au gouvernement le 30 janvier 1933. Cet essai se propose de retracer l’émergence de ses reportages sur la “nouvelle Allemagne” dans la presse française de gauche en 1932 et 1933. Circulant outre-Rhin à pied et à vélo, Guérin a observé de près une jeunesse allemande prise dans les rouages de l’état nazi et un mouvement ouvrier allemand en voie d’effondrement. Si son enquête sur la montée en puissance du nazisme fait partie d’une tendance généralisée de la presse française des années 1930, ses récits demeurent singuliers parmi les grands reportages de l’époque. Tout en apportant une documentation minutieuse sur les effets du nouveau régime autoritaire sur la vie quotidienne allemande, Guérin adressait à ses lecteurs socialistes et communistes en France un avertissement urgent: le péril fasciste était à leur porte, et seule une gauche française unifiée pouvait lui barrer le passage.

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Cano, Christine