Contemporary French Civilization

The stuff of legend: examining media representations of the Brassens-Brel-Ferré myths

Contemporary French Civilization (2011), 36, (1-2), 19–32.

Abstract

Georges Brassens, Jacques Brel and Léo Ferré are often grouped together and referred to as the archetypal French singer-songwriters, the 'big three' of the chanson française from the 1950s onwards. Looseley (2003) suggests that they have in fact become national myths as well as entertainers: chanson artists who enshrine a notion of national specificity particular to popular culture. As such, they are constructed within chanson discourse as the embodiment of a chanson ideal and their songs have undergone a similar mythification process. This article examines the role of press articles and the 1969 radio interview with all three artists as myth-making mechanisms which have helped to construct these singer-songwriters as chanson stars of legendary status and, ultimately, as paradigms of the genre. Situating this analysis within the wider context of chanson discourse illustrates how this Brassens-Brel-Ferré myth is used to signify that which is authentic in the chanson française. The article shows how the media in fact serve to reinforce these perceptions of authenticity and authority within chanson which are seen to be incarnate in Brassens, Brel and Ferré.

Georges Brassens, Jacques Brel et Léo Ferré sont souvent considérés ensemble en tant que les 'trois Grands' de la chanson française depuis les années 1950, et comme – tous les trois – représentant l'archétype de l'auteur-compositeur-interprète français. Selon Looseley (2003), ils seraient devenus en fait des 'mythes nationaux' autant que de simples artistes, incarnant en tant que musiciens de la chanson une interprétation de l'identité nationale propre à la popular culture. Ils seraient donc présentés par les discours de la chanson comme personnification d'un idéal de la chanson, et leurs chansons auraient subi une mythification similaire. Cette étude s'attache à examiner le rôle joué par les articles de la presse écrite et par la célèbre interview radiophonique de 1969 avec les trois artistes dans ce processus de mythification de ces musiciens en stars légendaires de la chanson et parangons du genre. La mise en perspective de cette analyse dans le contexte plus large des discours autour de la chanson démontre comment le mythe 'Brassens-Brel-Ferré' sert pour définir ce qui est considéré comme 'authentique' dans la chanson française en général, et notre analyse dévoile la manière dont les medias agissent pour renforcer ces structurations de ce qui est authentique et ce qui fait 'autorité' dans la chanson française, qui se trouvent personnifiées dans le trio Brassens-Brel-Ferré.

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Haworth, Rachel