Contemporary French Civilization

A dance performance for D-Day celebrations: reflections on the aesthetic of war commemorations in France

Contemporary French Civilization (2020), 45, (2), 165–187.

Abstract

On 6 June 2014, the French government, the ministry of defense, and the veterans’ secretary of France celebrated the seventieth anniversary of D-Day in the Normandy region, one of the most important series of commemorations since the bicentenary of the French Revolution in 1989. Twenty-one heads of state gathered for the celebration of Operation Overlord in a commemoration on the beach of the small town of Ouistreham (Calvados). For the celebration, a live performance written by French choreographer Delphine Caron was presented to millions of TV spectators together with images aiming at remembering Second World War violence, celebrating the liberators, and recalling the peace achievements of almost seventy years of European construction. Drawing from sociology of historical memory, this article questions the role played by the aesthetics of commemorations and discusses the recent developments in French historical memory policies before exploring how memorial policies in France gave room to aesthetic forms and dance performances as normative means for collective remembrance.

Le 6 juin 2014, le gouvernement français, le ministre de la défense, et le secrétariat d’etat chargé des anciens combattants et de la mémoire célébrèrent le 70ème anniversaire du débarquement en Normandie. Vingt et un chefs d’etat et de gouvernement furent conviés à l’une des plus importantes séries de commémorations organisées en France depuis le bicentenaire de la Révolution Française en 1989. Pour accompagner la célébration de l’opération Overlord sur la plage de Ouistreham (Calvados), une danse fut présentée au public présent sur place et retransmis à la télévision à des millions de téléspectateurs à travers le monde. Conçue par la chorégraphe Delphine Caron, la danse fut accompagnée de la diffusion d’image d’archives relatant les principaux événements du Second Conflit mondial. La célébration rappelait l’héroïsme des libérateurs des régimes totalitaires et la pacification réussie de près de 70 ans de construction européenne. En s’appuyant sur les apports de la sociologie de la mémoire, cet article présente dans un premier temps le développement récent des politiques mémorielles en France avant d’explorer la fonction normative des formes esthétiques de commémoration et d’interroger le rôle des performances et de la danse dans l’élaboration d’une relation collective au passé.

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Bauer, Paul