Contemporary French Civilization

From screen to stage: Mutantes’s sex-positive influence on King Kong Théorie

Contemporary French Civilization (2021), 46, (1), 49–74.

Abstract

In order to rectify important gaps in scholarship, this article examines how Virginie Despentes’s documentary Mutantes: Féminisme Porno Punk (2009), her autobiographical essay King Kong Théorie (2006), and its theatrical adaptation play off one another to advance the argument that Despentes’s transnational feminism has its roots in the sex-positive movement that began in the United States in the early 1980s.1 At the heart of her work, this feminism influences King Kong Théorie and much of her fiction.2 Despentes, inspired by the sex-positive movement that began in the United States in the early 1980s, interviewed its American pioneers in 2005 for her documentary, Mutantes. These interviews articulate a sex-positive feminism that strives to destigmatize sex work by promoting it as a legitimate, lucrative, and often enjoyable way to earn a living. It resoundingly refutes the notion of the sex worker as victim. Mutantes also focuses on the performances by European postporn collectives trying to find non-binary ways to express sexuality and desire. This “pro-sexe” stance would shape both Despentes’s feminist manifesto King Kong Théorie one year later and her fiction, for she evokes it in brief references to sex workers in her Vernon Subutex trilogy. In a nod to the campy personalities and performers in Mutantes, Vanessa Larré’s production of King Kong Théorie (2018), that she adapted to the theater with Valérie de Dietrich, also aims to educate and challenge. With provocative and jocular scenes and shots, Mutantes and Larré’s play knock viewers and theatergoers off kilter to make them reflect on the ways gender-based and heteronormative binaries stifle both men and women in patriarchal societies. While some of the performances, images, and non-binary sex toys in Mutantes may be upsetting to viewers, that is exactly the point: to defy gender and sexual norms to open up new possibilities for individuals shut out by the binary. Both the documentary and the play tackle taboo subjects with ludic humor in a way that stimulates reflection on the part of the audience in a disarming, unthreatening manner. This paper uncovers the way the camp sensibilities in Mutantes rub off on the play’s adaptation since both capture the humor, joviality, playfulness, and oftentimes self-deprecation of the sex-positive American feminists that worked their way into Despentes’s writing. Mutantes and the play also concretely underscore the ways Despentes’s works are shaping contemporary feminist writers such as Chloé Delaume and Gabrielle Deydier and artists and actors such as Larré and Dietrich.

Afin de combler d’importantes lacunes dans les études, cet article examine comment le documentaire Mutantes: Féminisme Porno Punk (2009) de Virginie Despentes, son essai autobiographique King Kong Théorie (2006) et son adaptation théâtrale se jouent mutuellement pour avancer l’argument selon lequel le féminisme transnational de Despentes a ses racines dans le mouvement sexuel qui a commencé aux États-Unis au début des années 80. Ces entretiens articulent un féminisme “pro-sexe” qui cherche à déstigmatiser le travail du sexe en le promouvant comme un moyen légitime, lucratif et souvent agréable pour gagner sa vie. Le documentaire réfute catégoriquement la notion de travailleuse du sexe en tant que victime. Mutantes se concentre également sur les performances des collectifs européens de post-porn désirant trouver des moyens non binaires d’exprimer la sexualité et le désir. Cette position “pro-sexe” façonnerait un an plus tard le manifeste féministe de Despentes, King Kong Théorie, ainsi que sa fiction, car elle l’évoque brièvement dans ses références aux travailleuses du sexe dans sa trilogie Vernon Subutex. En clin d’œil aux personnalités et interprètes “camp” de Mutantes, la production de Vanessa Larré de King Kong Théorie (2018) qu’elle a adaptée au théâtre avec Valérie de Dietrich vise également à éduquer et à défier. Avec des scènes et des prises de vue provocantes et joculaires, Mutantes et la pièce de Larré frappent les téléspectateurs et les amateurs de théâtre pour les inciter à réfléchir sur la façon dont les binaires sexospécifiques et hétéronormatifs étouffent les hommes et les femmes dans les sociétés patriarcales. Certaines images de Mutantes, notamment celles comportant des jouets sexuels non binaires, peuvent déranger les téléspectateurs et c’est bien le dessein de la réalisatrice. Son but est de rompre les normes concernant le genre et le sexe pour ouvrir de nouvelles possibilités aux individus exclus par le système binaire. Le documentaire et la pièce abordent tous deux des sujets tabous avec un humour ludique qui stimule la réflexion du public d’une manière désarmante et non menaçante. Cet article révèle la façon dont les sensibilités du camp dans Mutantes déteignent sur l’adaptation de la pièce, car elles capturent toutes les deux l’humour, la jovialité, le jeu et souvent l’auto-dépréciation des féministes américaines « pro-sexe » qui ont fait leur chemin dans l’écriture de Despentes. Mutantes et la pièce soulignent également concrètement la façon dont les œuvres de Despentes façonnent des écrivaines féministes contemporaines telles que Chloé Delaume et Gabrielle Deydier et des artistes et acteurs tels que Larré et Dietrich.

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Sullivan, Courtney