Contemporary French Civilization

Haunted spaces: trauma, mourning, and melancholia in the HIV epidemic in France

Contemporary French Civilization (2021), 46, (2), 129–146.

Abstract

Several AIDS films produced in France in the last five years approach the subject of AIDS in a memorialized fashion, resulting in the contemporary stakes of the epidemic going unheard, as noted by François Berdougo and Gabriel Girard. In this essay, this phenomenon is read as a cultural trauma and melancholia for gay men. Through Freudian trauma theory and Derridean notions of hauntology, this article argues that gay men are unable to escape the specters of the AIDS epidemic. First, the article explores the way haunting is invoked through public health campaigns, reactions to the epidemic, and cultural productions. Second, it engages with the 2016 film Théo et Hugo dans le même bateau to assert that while contemporary discourse is still marked by spectres of trauma, today’s advances in medicine and understanding of the disease allow for certain sexual behaviors to be practiced without fear of contamination and with the resolution of melancholia. Théo et Hugo accomplishes this through a reversal of the Orphic tragedy, here reread as an invitation to live life after AIDS.

Plusieurs films sur le sida qui ont été produits en France au cours des cinq dernières années abordent le sujet du sida de façon mémorialisée, ce qui fait que les enjeux actuels de l’épidémie sont passés inaperçus, comme l’ont relevé François Berdougo et Gabriel Girard. Cet essai interprète ce phénomène comme un traumatisme culturel pour les hommes gays et une source de mélancolie. S’appuyant sur la théorie freudienne des traumatismes et les notions derridiennes de la hantologie, cet article soutient que les homosexuels sont incapables de s’échapper aux spectres de l’épidémie de sida. Premièrement, l’article explore la façon dont la hantise est invoquée à travers des campagnes de santé publique, des réactions à l’épidémie et des productions culturelles. Deuxièmement, il s’engage avec le film Théo et Hugo dans le même bateau (2016) pour affirmer que si le discours contemporain est toujours marqué par des spectres de traumatisme, les progrès actuels de la médecine et de la compréhension de la maladie permettent de pratiquer certains comportements sexuels sans crainte de contamination et avec la résolution de la mélancolie. Théo et Hugo y parvient en renversant la tragédie orphique, ici re-interpretée comme une invitation à une existence post-sida.

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Troth, Brian